Comment utiliser les prépositions at on et in

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At, On et In sont 3 prépositions utilisées pour définir une position spécifique, quand on n’est pas en mouvement et pour définir soit un lieu, soit un moment dans le temps.

On aura souvent tendance à les confondre et ne pas trop savoir comment les employer quand on débute l’anglais. Pourquoi?

  1. Parce qu’ils se traduisent de la même façon, par le même mot: à

I’m at school  –  je suis à l’école
See you on Sunday  –  à dimanche!
I’m in Paris  –  je suis à Paris

  1. La traduction de la préposition va différer en fonction de la situation:

I’m at school  –  je suis à l’école
I’m at the hairdraisser’s  –  je suis chez le coiffeur
I’m at the top of the page  –  je suis en haut de la page

Difficile donc de s’y retrouver si on ne connaît pas certaines astuces. Pour les utiliser, il va falloir analyser la situation plus en détail.

1. Définir le degré de précision

Imaginez un triangle dans lequel vous placez les 3 prépositions. Plus le triangle est serré, plus le degré de précision est important:

triangle at on in quelle est la différence entre les prépositions in at on

At sera donc utilisé pour des positions extrêmement précises.

On sera utilisé pour des positions précises, je dirais même dans des cas particuliers.

In sera utilisé pour exprimer un sens relativement large.

2. Les cas précis

Retrouvez les explications en live dans la vidéo!

En terme de position géographique, donc pour exprimer un lieu, at sera utilisé pour parler d’un endroit exact, on définit l’endroit avec beaucoup de précision. Il veut dire “à”.

I’m at the bus stop  –  je suis très exactement à l’arrêt de bus
She lives at her brother’s  –  elle vit chez son frère, dans la maison de son frère, c’est ce point très exact sur une carte

Pour parler de temps, on utilisera at devant des heures ou des moments de la journée, ou encore de l’année, qui sont, par essence, extrêmement précis:

We leave at 5 o’clock  –  nous partons à 5 h (précisément à 5 h)
They usually meet at lunch  –  ils se rencontrent généralement à l’heure du lunch (par extension: sur le temps de midi, le lunch étant le repas de midi)
Kids are very excited at Christmas  –  les enfants sont très enthousiastes à Noël, durant la période de Noël, limitée dans le temps durant l’année, d’où le côté précis

On, pour exprimer le temps, sera utilisé devant les jours et les dates

They go to the swimming pool on Tuesday  –  ils vont à la piscine le mardi
We have a team meeting on Fridays  –  nous avons une réunion d’équipe les vendredis

 retrouvez l’article sur les jours de la semaine ici pour en savoir plus sur les jours de la semaine et comment les utiliser

 Attention, on ne met pas de “the” devant un jour pour dire “le mardi, le mercredi, …”

Vous direz donc On Tuesday, on Wednesday, pour dire “lundi” ou “le lundi”, “mercredi” ou “le mercredi”, …

Si vous devez positionner un objet “sur” un autre, alors “on” en est sa traduction pure et dure, c’est une préposition de place tout simplement

My clock is on the table  –  ma montre est sur la table
She’s on the ladder  –  elle est sur l’échelle
Attention toutefois: it’s on the wall  –  c’est au mur, c’est sur le mur

In se situe tout en bas de la pyramide, il va être utilisé dans un nombre important de situations. Sa traduction exacte est “dans” et on retrouve cette idée dans la majorité des cas.

Pour se situer dans le temps, on utilisera in devant les mois, les années ou encore certains moments de la journée.

She drinks a tea in the morning  –  elle boit un thé dans/durant le matin
John was born in 2006  –  John est né en/dans/durant l’année 2006
Christmas takes place in December  –  Noël se situe en/dans/durant le mois de décembre

Alors oui, me direz-vous, ces 3 périodes peuvent être très large ou inversément très spécifique en fonction de ce que l’on veut exprimer, donc pourquoi pas utiliser “at”?

La traduction de ces exemples exprime bien le pourquoi. At sera plus traduit par “à”, mais devant certains mots comme ceux-ci, on met “in”. Pensez à la situation: nous sommes en/dans/durant cette période.

In sera utilisé devant des villes, des pays ou pour exprimer dans

You are in Paris  –  Vous êtes à Paris
Ashley works in Poland  –  Ashley travaille en Pologne
Cats love walking in the dark/sleeping in a box/going in the street  –  les chats aiment marcher dans le noir/dormir dans une boîte/aller dans la rue

3. L’un utilisé pour l’autre

Il est probable que vous puissiez remplacer une préposition par une autre. Dans ce cas, la traduction sera légèrement différente, vous allez comprendre avec ces exemples:

I’m at the supermarket  =  je suis au supermarché
  je peux être au supermarché, à côté du bâtiment, dans la rue devant le supermarché (imaginons que quelqu’un doive passer vous prendre), de façon géographique, on peut mettre un point sur une carte, c’est là qu’on est.

I’m in the supermarket  =  je suis au supermarché
 
je suis dans le supermarché, je suis à l’intérieur du supermarché, je suis vraiment à l’intérieur du bâtiment.

There’s a cat in the street  =  il y a un chat dans la rue
  dans la rue en général

A cat is walking on the street  =  un chat marche dans la rue
  sur la rue, sur une portion du trottoir, sur le pavé

On voit donc bien que les 2 phrases ont le même sens, signifient la même chose, mais que la façon de comprendre la phrase est totalement différente selon la préposition utilisée.

Vous le voyez, tout en ayant des propriétés d’utilisation bien spécifiques, les prépositions s’utilisent également de façon “obligatoire” devant certains noms.

Le par cœur peut être de mise et plus simple à appliquer aussi, je pense à on devant les jours ou à at devant les fêtes, il est plus simple de retenir ces cas de figure par cœur sans trop se poser de questions.

Plus vous les utiliserez, plus ils vous sembleront tout à fait naturel.
Et je dirais même plus, à force de les utiliser, quand vous reviendrez lire cet article et comparer les prépositions au triangle, cela vous semblera même logique!

Inutile donc de trop réfléchir à quelle préposition utiliser par rapport à sa position dans la pyramide. Laissez aller les choses et PRA – TI – QUEZ! La suite viendra ensuite de façon tout à fait naturelle.

N’hésitez pas à visionner la vidéo, qui pourra vous aider à assimiler de façon orale toutes ces explications et retrouvez également un petit exercice pour vérifier si vous avez bien compris les différentes nuances entre ces 3 prépositions.

La fiche gratuite est également disponible ici, facile à télécharger et à imprimer pour la garder à portée de main.

Vous éprouvez des difficultés à utiliser at, on ou in malgré ces explications? Dites-le moi en commentaires et je vous aiderai à démystifier tout ça un peu plus!